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李鸿章与近代电报(六)
黎烈军 2016-04-12 《邮电文史》总第34期
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图:韦斯登重锤式波纹收报机(博狗体育博物馆馆藏)

在清王朝衰败腐朽、内忧外患交相困逼的历史背景下,李鸿章积极倡导、主持并推动中国近代电报建设,冲击了人们的保守观念,中国近代电报事业得以从无到有、从大到小发展起来,并形成全国规模的电报网络。李鸿章办电报的历史功绩是不能低估的。

第一,李鸿章办电报,开一代风气,进一步冲击了人们长期固守的“夷夏之防”的传统观念,把学习西方运动引向深入,推动了中国的近代化。

鸦片战争的浓烟消散后,绝大部分中国人没有什么明显反映,继续做着“天朝大国”的迷梦,抱定“夷夏之防”的传统观念,视西方先进文明为“奇技淫巧”,固步自封,拒绝向西方学习,19世纪60年代后,虽然因为蒙受了洋枪洋炮带来的巨大耻辱而不得不默认了洋务派举办的新式军事工业,但对于从西方引进的其他事业诸如电报依然不能接受。1865年5月英商利富洋行擅自在上海川沙敷设电线,该地乡民以此项杆线“至关风水”,“将所设杆线尽行拆毁”,“并谓某姓已受风水至障碍,无端暴病而亡,要求洋行偿命”。1875年工科给事中陈彝给光绪上了一个奏折,极力反对中国办电报,声言:“电线一事,可以用于外洋,不可用于中国”,中国要设电报,只会使“人心震动”,老百姓“铤而走险”。他说:“铜钱之害不可枚举,……夫华洋风俗不同,无为之也。洋人知有天主、耶稣,不知由祖先,故凡人入教者,必先毁其家木主。中国事死如生,千万年未之有改,而体魄所藏为尤重。电线之设,深入地底,横冲直贯,四通八达,地脉既绝,风侵水灌,势所必至,为子孙者心何以安?……藉使中国之民肯不顾祖宗坟墓,听其设立铜线,尚安望尊君亲上乎?”当时“缙绅之士,多因循巽懦,故步自封”,反对电报之议甚嚣尘上。李鸿章以在办理洋务和对外交涉中对电报的认识,“攘斥众议,力主自强运动”,坚持主张办理电报,于是第一批电报线首先在他的辖区内兴办起来。紧接着,电报通信之快捷逐渐为人们所认识,加上李鸿章的积极倡导、推动和影响,社会风气大开,全国各地电报次第兴办起来。光绪十一年,李鸿章十分欣慰地向清廷奏报,“电报之制,始自泰西”,到现在已为“风气所趋,几遍天下”,电报事业终于在中国生根并获得了迅速发展。

鄙视、拒绝认同外来文化是中国文化在进入近代后最终形成的一种顽疾。李鸿章办电报的首要意义在于,在继学习西方而举办军事工业后,又把学习活动引向西方的其他新型事业,引导人们重新审视曾经鄙视的西方文明,扩发了中国向西方学习的视野,深化了学习的内容。这就再一次冲击了人们长期抱定的“夷夏之防”的传统观念,将人们的思想向前推进了一步。并且,近代中国社会的主题是争取民族的独立与富强,发展资本主义,也即是近代化。中国近代化的过程就是向西方学习的过程。李鸿章倡导向西方学习而办理电报,是中国近代化进程的一个侧面、一个不可或缺的一环,从而推进了中国的近代化。

(未完待续)