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从画家到电报发明者——莫尔斯
蒋宝林 2014-12-08 《邮电文史》总第15期
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现在,人们一提起电报通信的历史,自然就会想到美国人莫尔斯(1791--1872年)发明电报机、用电码代替文字传递信息的伟大贡献。然而,人们很少知道,莫尔斯原是一个专攻美术的画家。和其他一些伟大的发明家一样,是一个偶然的机遇使他改变了研究方向,取得了划时代的成就。

1832年10月19日,一艘大帆船--“绪利”号客轮从法国沿海港口启航,驶向美国纽约。在法国攻读了三年美术的中年画家莫尔斯也搭乘这艘客轮回国。在船上,莫尔斯结识了到巴黎讲授电学后返回美国的杰克逊博士,两人成为亲密的旅伴。一天,杰克逊从身边取出一块电磁石给莫尔斯看,并告诉他,电磁石经过安培的科学实验,证明“在长距离的铁丝上是可以通电的。”当时,有一个旅客带着请教的口气随便问了一下杰克逊博士:“电的速度是多少?”这一问题却把杰克逊给难住了,然而这却引起了在一旁的莫尔斯对电学的兴趣。此后,莫尔斯与杰克逊在甲板上对这一个问题进行了长时间的讨论。这些讨论,强化了莫尔斯对电学的兴趣,他毅然放弃了对美术的追求,转而研究电报。

当“绪利”号客轮抵达美国时,莫尔斯充满信心地对船主说:“不久后世界上会出现一种令人惊奇的电报。这种给航海带来福音的发明的开端,正是在你的船上。”

从1832年起,莫尔斯就考虑:如何将电磁原理应用到文字传输中去。他经过悉心钻研,反复试验,形成了一个基本构想:电流通过磁体,使磁体上连着的钢笔或铅笔发生振动,从而使笔尖在纸带上画出符号,把报文记录在纸上。1835年莫尔斯试制的第一台电报机问世,1837年莫尔斯在纽约表演他制成的电磁石电报机。后来,在精通机械技术的艾尔弗雷德·维尔帮助下,电报机的机械功能得到改进;同时,他又设计出著名的莫尔斯电码。1843年,莫尔斯在华盛顿与巴尔的摩之间建设了第一条电报线路。1844年5月24日,莫尔斯终于成功地发出了第一份公文电报。此后,他发明的电报机和所编的莫尔斯电码,陆续被世界各国普遍采用。

12年前莫尔斯对“绪利”号船主说的话终于成为现实。于是后人把莫尔斯和杰克逊在“绪利”号客轮上相遇的那一天,誉为“电报发明日”。