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E-mail之父——雷·汤姆林森
2006-09-27
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1971年底,工程师雷·汤姆林森将数字信息和计算机相互连接这两个概念结合在了一起,开创了通信时代的革命。

雷·汤姆林森说:“当初这似乎是一个绝妙的想法。我们对高级‘远景’计算机网的用途拭目以待,它是因特网的前身。当时我们已经拥有无数条信息,但都是分散独立于各台计算机中的。我突然有了一种想法,可以编写一个程序,将信息发送到另一台计算机上。”

“这是一种不需要太多设备资源的通信方式”

1971年的秋天,电子邮件诞生了。它的发明者已记不起第一封电子邮件诞生的具体日期,也不记得历史上第一封e-mail的内容,也许是类似于“QWERTIOP”这样一串随意在电脑键盘上敲打出来的字母。

汤姆林森回忆说:“e-mail”这个名字直到很多年以后才出现。在最初的日子里,用户只能给我们发送信息。我不知道是谁创造了这个名字。”

汤姆林森并没有得到额外的报酬。虽然每天都能收到大概150封邮件,但他无论如何也没想到e-mail会在今天如此普及。

他说:“我只觉得这种方式非常有用。这是一种不需要太多设备资源的通信方式。当时我无法预料,今天计算机产业能有如此突飞猛进的发展。30年前,只有大约几百个网络用户,那时的设备和与网络相连费用都是非常昂贵的。”

发明e-mail时,毕业于麻省理工学院工程系的汤姆林森已在博尔特·贝拉尼克—纽曼公司工作了5年。

他说:“我对一切机械的运转方式都非常着迷。在我还是个孩子的时候,我就喜欢把家里的表或收音机等东西拆开,研究它们是如何工作的。于是,我在大学选择专业时,很自然地便选择了工程科。”

“没有远景网络,就没有今天的e-mail”

 1969年,博尔特·贝拉尼克—纽曼公司受雇于美国国防部建立了高级“远景”网络,这是一个与4家大学的电脑连接的网络。

1970年至1971年间,远景网络扩展到15个网点,拥有23台相连的计算机。

时年30岁的汤姆林森已经编写出一个名为“CPYNET”的文件传输程序,以及一个“SNDMSG”信息体系,并在远景网络中普遍使用。

当时只有几台机器,科学家们轮流使用。如果想传送信息,首先要将信息存在同一台电脑的一个文件夹中。这时的信箱是一些具有特殊功能的文件夹,即只有用户本人能够编辑这些信息,其他人只能往文件夹中添加信息,但不可调出阅读。

汤姆林森说:“于是,我突然想是不是可以将SNDMSG和CPYNFT联合起来,用它们在计算机之间发送信息呢?为此首先需要一个网络。因此,没有远景网络,就没有今天的e-mail。”

也正是在这时,“@”开始作为区分用户名与电脑所在网络位置的符号。在英文中,这个符号是“在”(at)的意思。

第一封e-mail出自一台PDP-10计算机。收件计算机就在它的旁边。

虽然向任意一个用户发送信息并不是汤姆林森发明电子邮件的初衷,但他还是在不经意间打开了“滥发信息”大门。他承认:“我非常厌恶垃圾邮件。这是一种盗用收件人资源的行为。如果我能够选择再发明一次e-mail的话,我会在最初就加入反垃圾邮件的程序。现在想做到这一点,已经非常困难了。”

汤姆林森的发明瞬间取得了成功,得到了美国国防远景研究计划局的支持,将其作为内部人员通信的首选方式。

1972年3月,汤姆林森推出了电子邮件软件的第二版,任何一台远景网络的电脑都可使用。同年7月,美国国防远景研究计划局的负责人罗伯茨编写了第一条客户电子邮件,取名为“RD”。内容是“请将邮件编入信箱,有选择地阅读,将其存入单独的文件夹,回复邮件,并再次发送。”所有这些都通过文字清晰地展现在电脑屏幕上。此时距离视窗软件的诞生还有20年。

到了1973年,75%的网络传输可以通过e-mail实现。同时还出现了其他一些网络,如美国能源部、美国国家航空航天局以及其他政府部门的内部网等。

1979年,e-mail的使用也为网络新闻(Usenet)的应用提供了可能。

同年4月12日,凯文·麦肯齐给Msggroup发送了一封邮件,建议在邮件中加入一些代表情绪的符号。于是,“:)”等符号便诞生了。

“我希望有一天能够实现e-mail与通话信息之间的自由传输”

 汤姆林森在博尔特·贝拉尼克—纽曼公司工作了34年。除发明了电子邮件外,他还参与制定了许多网络协议,包括1974年为远景网络制定的TCP/IP协议。

汤姆林森接受了阿根廷《民族报》的采访。记者就电子邮件的未来等问题向汤母亲要森提问。

问:未来10年,e-mail的天地将是什么样?

答:在不久的将来,电子邮件可以被用作签署法律文件,从而在金融交易及其他贸易中扮演重要角色。个人隐私和信息安全将得到改善。多媒体信息将被更广泛地使用。而且还可能出现星际间的电子邮件传输。

问:e-mail已经成为一种近乎完美的通信工具。那么,各种新的技术如何才能让人们随时在线?

答:我希望有一天能够实现e-mail与通话信息之间的自由传输。也就是说,交流可以从发送e-mail开始,回复也可以是立即的,只要发信者在场。全球目前有数百万人使用电子邮件。它最终成了使用电脑与远方交流者进行沟通的基本工具,改变了人们的通信方式。